Preguntas frecuentes sobre murciélagos, coronavirus, y enfermedades zoonóticas

La cantidad de información que se genera sobre el nuevo brote epidémico de coronavirus detectado en Wuhan, China, es abrumadoramente amplia, especialmente teniendo en cuenta las noticias distribuidas en redes sociales. Pero no todos los medios están manejando correctamente esta información, lo que ha resultado en confusiones y temores en la población.

Bat Conservation International (BCI) y RELCOM están monitoreando estas noticias e información. A medida que los murciélagos se han visto involucrados en la cobertura, estamos proporcionando estas "Preguntas Frecuentes" para ayudar a la comunidad a interpretar y navegar por la información que evoluciona, y así poder entender por qué se mencionan los murciélagos.

Información provista por Bat Conservation International (BCI, batcon.org). Para acceder al sitio original de BCI hacer clic en BCI's FAQ on Bats, Coronaviruses, and Zoonotic Disease.

¿Qué causó el brote de nCoV-2019?
Un mercado tradicional, donde se comercia vida silvestre de forma directa (llamado también mercado “húmedo”) en Wuhan, China, se cree que es la fuente del brote actual del nuevo coronavirus de Wuhan (denominado nCoV-2019). 

Mercados como este son lugares donde animales vivos, incluidos animales silvestres cosechados tanto legal como ilegalmente, se apilan estrechamente en jaulas y son sacrificados y vendidos como alimento. Las especies de fauna que se venden en mercados de animales vivos son diversas, incluyendo murciélagos, civetas, ratas de bambú, serpientes, aves y muchas otras especies, junto a animales domésticos como pollos, cerdos, perros, etc. La naturaleza de estos mercados húmedos, con animales vivos apilados juntos en condiciones de estrés y falta de higiene, aumenta la probabilidad de que los virus puedan 'saltar' de un huésped animal a otro, incluso a los seres humanos.

En este momento, no se sabe exactamente cómo el patógeno nCoV-2019 saltó de animales a humanos. No se conoce con certeza si el contagio del virus a los seres humanos involucró contacto directo con un murciélago u otro animal salvaje vendido en mercados de vida silvestre en China. También existe la posibilidad de que el desbordamiento viral ("spillover") haya ocurrido a través del contacto con animales fuera del mercado de Wuhan y que posteriormente fuera llevado al mercado por personas infectadas.

¿Por qué se mencionan a los murciélagos en las noticias sobre el coronavirus de Wuhan?
Una investigación que salió a la luz el 23 de enero de 2020 (bioRxiv.org) por parte de investigadores chinos en el Instituto de Virología de Wuhan, demuestra que el nCoV-2019 comparte el 96 % de su genoma con el coronavirus del SARS. Los murciélagos, específicamente murciélagos de herradura de la familia Rhinolophidae en China, son los reservorios naturales del coronavirus de SARS. Es probable que ciertos murciélagos sean también el reservorio natural de nCoV-2019, a pesar de que otras especies “intermedias” podrían haber estado involucradas en la transmisión directa a las personas.

Un artículo de la BBC explica por qué los murciélagos son mencionados como fuente de la neumonía de Wuhan.

Los murciélagos que pueden portar coronavirus en estado silvestre y no son molestados por personas, no son una amenaza para la salud humana.

El New York Times publicó este artículo de opinión que explica por qué los murciélagos llevan tantos virus y por qué más investigación es tan importante. El sistema inmune de los murciélagos es muy efectivo, pudiendo éstos albergar muchos virus sin enfermarse, explica el artículo. Y la naturaleza de los murciélagos, por ser diversos, poder volar y dispersarse grandes distancias y cohabitar en grupos grandes, los hace un vector importante para la transmisión de estos virus entre ellos y la fauna que los rodea. Pero los murciélagos no son los responsables de las epidemias, porque son los humanos los que invaden el territorio de los murciélagos, y no al contrario. Una forma de evitar este tipo de saltos virales, menciona el Dr. Daszak con base a una investigación de su grupo de colaboradores en Nature, es detener la venta de estos animales en mercados.

¿Qué es una enfermedad zoonótica y qué es un evento de desbordamiento?
Una enfermedad zoonótica es una enfermedad que se transmite de una población de animales a los seres humanos. Un patógeno (por ejemplo, un tipo específico de virus o bacterias) se puede producir de forma natural en una población animal 'reservorio' con poco o ningún efecto perjudicial sobre los animales que lo lleva. Un evento de derrame o desbordamiento se produce cuando el patógeno se transmite a un nuevo huésped, tal como otra especie animal o directamente a los seres humanos. El paso de patógenos a nuevas especies hospedadoras a veces puede causar un brote de la enfermedad en éstas y también podría dar lugar a la mutación rápida o mayor virulencia. Estos eventos secundarios por lo general requieren de un estrecho contacto con los fluidos corporales de animales en condiciones insalubres.

¿Cómo están vinculados la conservación y la salud global?
Los mercados de animales vivos y el tráfico de animales silvestres están en el centro de esta amenaza para la salud mundial. La Wildlife Conservation Society emitió una declaración con su posición oficialpidiendo el cierre de todos los mercados de animales vivos en China. Hay una prohibición temporal de estos mercados en China, pero sin un cierre permanente, el riesgo permanecerá latente para futuros eventos de desbordamiento.

Como menciona David Quammen, autor y periodista que ha publicado reportajes y libros al respecto, en un artículo de opinión del New York Times del 28 de enero de 2020: “Creamos la epidemia del coronavirus”. En concreto, lo hicimos mediante la participación en la destrucción ecológica insostenible, el tráfico peligroso y devastador de especies y el comercio ilegal de vida silvestre para el consumo humano.

El Dr. Kevin Olival de Ecosalud Alliance, apunta al cierre y la limpieza de los mercados de vida silvestre como una solución en la que todos ganan en un artículo en National Geographic: “Una intervención, lo cual es bastante simple, reduce el comercio de vida silvestre y promueve la limpieza de los mercados de animales vivos. El recorte del comercio de vida silvestre tiene un efecto positivo tanto por la protección de especies que se cosechan en el medio natural, como por la reducción del desbordamientos de nuevos virus“.

¿Por qué es importante para la salud humana la investigación de murciélagos?
El estudio de las enfermedades zoonóticas, incluyendo la identificación de animales silvestres reservorios de agentes patógenos, aumenta nuestra comprensión y capacidad para predecir y prevenir eventos zoonóticos secundarios. La virología, inmunología y ecología de los murciélagos es de importancia crucial para el desarrollo de estrategias para informar resultados de la conservación y de la salud humana global. Por otra parte, el estudio del sistema inmunológico de los murciélagos puede ayudarnos a entender nuestros propios sistemas inmunes y descubrir formas de luchar contra las enfermedades.


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